Monday, November 14, 2011

The Wealth Drainers

Since the 1980s, Mauritians have been brainwashed into believing that unless governments pick "winners" to bake the national cake, no prosperity will trickle down. To ensure the effectiveness of the process, citizens have been summoned to bear with the retreat of government "hands" from the marketplace and also with the loosening of social safety nets. There have been some feelgood flashes, but now that the dream sold to them is vanishing, citizens are waking up to a corporate republic where the "winners" picked take all, or leave insignificant crumbs for them.

As the sirens of doldrums crescendo to a haunting level, a multidimensional reassessment of our development strategy becomes a matter of survival. Quick fixes and half-baked measures have reached their moment of reckoning. So has the pro-growth propaganda whose mainstay is the expansion of the Gross Domestic Product (GDP) at all costs. GDP is akin to gross profit of a business, it says little about actual (mis)allocation of resources. No wonder behavioural economics are such a hot research topic today.

King of Pain
There may not be evidence in all situations that some politicians, business tycoons and media pundits conspire against citizens, but what is obvious is that toxic policies are crafted under their patronage. Nor should "trickle-down" economists go unscathed, even if for them, gratification is more likely to come intellectually. Nonetheless, no other colour matters more to networks of patronage than that of money. They unwittingly expose all the symptoms of vile neoconservatism under the garb of liberalism.

As it is currently run, the economic and political game is rigged against authentic entrepreneurs and progressive citizens. What is shocking is not so much the cynicism with which local or foreign oligarchs and speculators manage to tweak policies and market conditions in their favour, but how casually the guardians of the State enable them. The betrayal is no stranger to the growing apathy of ordinary citizens.

It is foolish to expect change to come through the Hall of Shame that constitutes networks of patronage. Unless a sudden scientific breakthrough makes it possible to reignite the insular cortex - the tiny part of the brain related to the feeling of empathy - and to adjust the dopamine regulator to a risk-taking bias. Change will either come when the existing system collapses under the weight of its deception, or when enlightened members of the business world, civil society, including the media, and even the political class back grassroot initiatives that empower Mauritians to claim back their citizenship.

Pro-Market, Not Pro-Cronies
When citizens do not challenge unfettered capitalism, it turns on them dramatically. Capitalism works when it is guided by governments that are resolutely pro-market. That is, when they strive to create a level playing field where healthy competition and innovation thrive. The drift starts when the relationship between government officials and businessmen gets too intimate. Crony capitalism is indeed the main driver of the growth strategy that inflates bubbles after bubbles, even after they burst.

Networks of patronage could not express more openly their ambivalence as in their zealous embrace of the Integrated Resort Scheme (IRS), where resource depletion, market distortion and confidence busting reign supreme. In a bid to somehow salvage the elusive "economic democratisation" agenda, the Real Estate Scheme (RES) followed suit to cater for property development on a smaller scale. The "Maurice Ile Durable" project would be mere hallucination should the levers of development stay put. Vision stems from leadership. If you fail to develop an inclusive environment where the goals are visible and the route to them is clear for all to see, then you are not a leader.

Mauritius is far from being a poor country. The problem is that wealth generated collectively is being captured massively by mightily connected businesses and governments, separately or when their interests overlap in public procurement. The bottom line of banks and the dubious costing of the State Trading Corporation, for example, speak volumes. As do the success stories of the preying Aid Industry, championed by the International Monetary Fund and the World Bank, and the Consultancy Industry, that boast of holding silver bullets capable of simplifying the real world's complexity.

Our politicians will prove their worth when they stop sheltering behind idiocies such as "belt tightening" and "empty coffers" and, inter alia:

-Rescue the education system that is , simultaneously, a producer of thousands of dropouts with a potential to be social offenders.
-Reinvent the shabby healthcare sector.
-Guarantee non-stop water supply nationwide.
-Devise a long-term plan that connects the country with a value for money railway service.

Transparency, the Road Less Travelled
Resorting to ideology to resist messianic posturing and dissent bullying is vain. An alternative system can only emerge through idea-rich and ideology-free activism. Instead of managing the structures, information flows and reward systems, our illusionary development strategy has badly polarised the country and left an unenvious legacy of world-beater in terms of diagnosed and undiagnosed prevalence of diabetes (and possibly AIDS too), drug addiction, road accidents and so on. Whereas in some areas, correction, prevention and repression will have to be evolutionary, in others they can only be revolutionary.

The overriding aim of political action must be to promote human collaboration that creates the trust on which both democracy and markets depend. A smartly trained, motivated, and informed population is our single greatest competitive advantage to meet today’s tremendous economic challenges. Without civic scrutiny, it is impossible to contain clientelistic relationships, where loyalty is traded for benefits. A new lifestyle is key to stopping national and household debt spin out of control.

The following areas require urgent attention:

-Democratic platform: A dose of proportional representation (PR) is being suggested as a panacea to resolve our democratic deficit. But, what is the point of enacting the PR if it has to overpopulate the Parliament? Worse, if instead of delivering alternative voices, it turns out to be another public relations (PR) exercise for networks of patronage. At this stage, regulating electoral funding seems much more pressing.

-Business environment: The competition watchdog is a salutary move to deter economic rent-seeking. Mauritius has a lot to learn from countries like Norway, Germany, South Korea and Switzerland in the way they energise small and medium-sized businesses. Today, their nimbleness rests on the inventiveness and vibrancy of that sector in the world market, rather than on endemic currency depreciation. Our capital market also needs to be less risk-averse, to say the least.

-Civic empowerment: The implication of the Freedom of Information Act goes deeper than the disclosure of information or records held by government bodies, it can inhibit rogue practices too. The Equal Opportunities Act also can help to boost citizens’ morale. Moreover, the possibility of including class-action lawsuits must be explored to unleash consumer and (small) shareholder activism as they permit efficient resolution of legitimate claims of numerous parties by allowing the claims to be aggregated into a single action against a defendant that has allegedly caused harm.

Merely introducing new mechanisms of control, legislation and tax incentives, however critical, will bring little relief if our institutional deficit is not addressed. We kid ourselves when we confuse means with end, and vice versa. The credibility of institutions is linked to citizens' perception of the integrity of women and men representing them.

Without strong rule of law and leadership by example, everything is wishful thinking. The prerequisite for a green Mauritius is a clean and lean Mauritius with discerning citizens.

Wednesday, May 11, 2011

Is Mauritian sense of hospitality turning bitter?

What has Mauritius achieved since its political "independence"? Well, it does not only depend on the elements of comparison, but also on the experiences of each individual. The perception may differ dramatically according to whether one, is for instance, a wretched soul from Karo Kalyptis or a casual foreign traveller with or without Nobel blessing.

From a strictly material standpoint, the overall impression tends to showcase a "progress" represented, among other things,
by better-equipped and cyclone-proof houses, satellite dishes, highways, shopping malls. Upon deconstructing the "devlopma," a far more nuanced reality settles. The critical question is: at what cost?

In the wake of the "miracle" of the 1980s, full employment, extra income in households and relatively low inflation have contributed to the expansion of disposable income and the sophistication of lifestyle. All of a sudden "needs" became more affordable,
"wants" were accessible to many Mauritians, regardless of the magnitude of indebtedness. Proof that, even if it was short-lived, a feel good factor was in the air. Yet it is in such a mood that a comprehensive transformation is less painful to implement.

The gap between supply and demand in virtually every sector has kept widening ever since whether in terms of quantity or quality. Today, mismatches are so glaring that it becomes legitimate to be worried. If there is a virtue that seems at odds with the characteristics of our successive governments, except perhaps to a lesser extent the first government after independence, it is planning. The star features of post-"miracle" governance
are self-indulgence and babble.

Here is a very telling depiction of what distinguishes vision from hallucination: the third terminal operational recently at Changi Airport in Singapore was already enrolled in the master plan of 1975. In Mauritius, "growth at all costs" has blinded us from the imperative for foresight and to adapt to global change. To satisfy the obsession instead of updating and synergising policies, Mauritius has been largely confined in boosting its economic expansion through rupee depreciation while benefiting from preferential agreements.

Gradually, as the country shifts from the era of "miracle" and the benevolence of "friendly countries", Mauritians, for whom "needs" and "wants" have overlapped in the meantime, wake up to a situation where
they have to struggle even for the minimum subsistence level. As persistent fat cat-backed rupee depreciation - despite some anecdotal respite - and producer capture gnaw at their purchasing power, they find themselves in a debt trap with the threat of unemployment hovering over their heads. Thus, for many Mauritians, existence is now a matter of survival.

Unfortunately, not everyone has been endowed with the same strength of character to cope. In fact, while some, victims of ingrained socio-cultural stigma or prisoners of a lack of training and qualifications, are more vulnerable and often drown in social ills, others are forced to combine two or more jobs in a bid to make ends meet or still others consider emigration as the ultimate escape from dire straits.

Today it is undeniable: the attitude of much of our human capital can frustrate even the most empathetic employer. Is it because Mauritians have become reckless "assistés" and deliberately choose the path of least resistance? Why then these young Mauritians freshly landed in, say, Canada, demonstrate so much pep? Like entrepreneurs, other citizens thrive on the prospect of future rewards. Mauritius-building is intimately correlated to how deeply the majority of Mauritians identify with "devlopma".

Gloom is set to persist until distortions in the mechanism of redistribution of wealth and the social ladder are acknowledged and resolved. In this context, what Mauritius does not need are these dogmatic "reforms" packaged by the Aid Industry that perpetuate our reliance and undermine the very foundations of coexistence. Simultaneously, crony capitalism, transmitted by endemic corruption, promotes a concentration of the country's resources dangerously.

Would it be presumptuous to suggest that if Mauritius has achieved whatever it has achieved, it is less because of its successive governments, but more in spite of them? In a survey by an employers' organisation, only 6% of respondents praise the "reforms" hailed by rent seekers and their apparatchiks as the gold standard of policy-making.

Meanwhile, one of the enablers of "booms" and "busts" to come argued that
Integrated Resort Scheme projects should not be heavily taxed because it would "kill the goose that lays golden eggs." To put it bluntly, "reducing bureaucracy" can be tantamount to scrolling the red carpet for members of a "club" cleverly targeted. Mauritians are expected to rejoice when land grabbing by the affluent lasts indefinitely.

What about these "poor" who have the privilege of a particularly cynical plea? Do they not correspond in reality to the 94% of businesses and households by extension, excluded from the networks of patronage and are content with the crumbs of the "fruits of the reforms"? Food and energy security, environmental sustainability, blooming through a vibrant cultural scene and affordable leisure activities would hence be wishful thinking.

The desired turnaround will remain elusive until a critical mass breaks free of the scourges probably bequeathed by colonisation and an education system that glorifies the ability to memorise.
"Hero"-worship and discernment deficit that lead to hopelessly partisan and binary mindsets on the one hand, and the tyranny of "experts" and bogus champions on the other, mutually reinforce each other. Will a partnership between the University of Mauritius and the World Bank then more likely to create robust growth or robust groupthink?

To challenge the siphoning of public funds, citizens must first internalise the fact that governments are merely custodians of their own money, before they develop the reflex to relentlessly advocate unflinching transparency. An overhaul of the legal framework of electoral funding and a Freedom of Information Act have the potential to jointly convey probably the most effective deterrent against corruption. Another reflex that must sink in is the urge for "sanzman" not because we do not want to earn a bad name from foreigners but because our governments are primarily accountable to us.

Without the activism of taxpayers, consumers and minority shareholders to claim their social and economic rights, without, in return, a leadership capable of rallying the majority of Mauritians around a real social project, Mauritius will never offer its citizens the quality of life they actually deserve. Indian Supreme Court judges epitomise how forces for good are bound to emerge somehow as they take judicial activism to new heights precisely to supplement rogue politicians.

Finally, it is immaterial whether inspiration comes from North or South,
East or West, Left or Right. The missing link is a result-oriented outlook, a brand of pragmatism nonetheless thoroughly stripped of Bushism or Sarkozyism. Breeding lost generations is suicidal. Ironically, without fresh blood at its heart the revamp of Mauritius is a nonstarter.

The key to the well-being of Mauritius lies in the integrity of its system.

Thursday, April 21, 2011

Mauritius (dis)empowered

Our relationship with the West smacks of neo-colonialism: it corresponds to a love-hate affair of a suitor wooing a femme fatale with a colourful past. It brushes with the ambivalent but with its own original twist.

As a country of immigrants, we have yet to proclaim that Mauritius-building has reached a satisfactory level. Worse, daily encounters with fellow citizens even suggest that it is waning. The demotivation of a workforce tempted by the sirens of xenophobia and emigration is indeed a distinct symptom of inhibited people who feel more humiliated than rewarded by a system.

Whereas many Americans have managed – albeit in a longer time frame and before “Bushism” hit them by storm – to overcome the same constraint, it is to a great extent because they have been groomed to challenge “conventional wisdom”. Their rule-based patriotism revolves around what their legendary architect Philip Johnson dubbed the “wow principle”, that child-like fondness of novelty.

Alternatively, when people are educated through rote learning, their gullibility tends to be more easily exploited, less and less subtly lately, by “elites” bent on promoting the status quo through puppet “experts” and political leverage. Although this is a global trend, its degree is highlighted in a tiny country like Mauritius where resources are even more limited. The resulting asymmetries can brew devastating impulses if they are not addressed with diligence.

In IMF and World Bank we trust

Does it necessarily take the rapid cognition of Lee Kuan Yew, the maverick behind Singapore’s aura, to dismiss the consultancy of the World Bank because it “presents its findings in a bland and universalizable way that does not grapple with the real problems”? Countries choose to kowtow to their sloppy doctrine at their own risk and peril.

Alan Reynolds, a senior fellow with the U.S. libertarian think-tank Cato Institute, whose ethos is a far cry from the lefties with a romanticized vision of the world, surveyed the IMF track record in "Money and the Nation State". He found that “IMF requirements to raise taxes and debauch the currency had always contributed to crises, while policies that lifted countries out of crises, and even created "economic miracles", were always home grown”.

He compared our policies in 1982 which were viscerally IMF-centric to those of 1983 when a relatively independent-minded Finance minister took office and embraced measures outside the usual IMF package that stimulated a “feelgood” economic expansion. It is a shame that the opportunity was not seized to complement our infrastructural development with a massive overhaul of our economy that would certainly have spared us the gloomy zeitgeist.

According to Joseph Stiglitz, a recipient of the Nobel Memorial Prize in Economic Sciences, who has taught at Oxford University, MIT, Stanford University, Yale University and Princeton University, “the IMF frequently consists of third-rank students from first-rate universities and has almost never succeeded in recruiting any of the best students”. Their like-minded buddies must be scrutinized too, the more so when they play a key role in the decision-making process.

The former Finance minister deserved a headline-grabbing accolade for experimenting a new genre where Kafka meets Don Quixote when he rapturously announced that the IMF and the World Bank would help us in the setting up of a “centre of excellence” for the training of our executives! Now the cost of the ticket for the intimidating rollercoaster ride is being forced out of our pockets.

Herd mentality and leadership

The trouble is that even our policymakers, barring a few, have outsourced their thinking. It is not that overseas know-how is not desirable. In fact it is one of the prerequisites to bandwagon as long as we pick the smartest minds within their own specialist fields because not all of them are “éminents”! A session of myth busting should provide a relief.

No doubt an affiliation to Harvard University, LSE or McKinsey can provide the useful tools to devise a strategy. It is rather a policymaker’s ability to “block out what is irrelevant and focus on narrow slices of experience to read a complex situation” as emphasized by Malcolm Gladwell in his riveting Blink that determines whether a strategy will work or not. There is no formula for winning. If only! Affiliation, family name or more perversely skin colour are no substitutes for hard thinking and core competence to generate results.

Policymakers should be able to differentiate between a “destination” and a “journey”: where they ought to concentrate their energies. For instance, setting a growth rate target or any other target for that matter is essential, but what matters most is how policies implemented are going to create the necessary environment and momentum that will absorb joblessness, boost productivity and achieve real competitiveness without resorting to a junk rupee.

Dubai is pondering its future beyond 2025. Without a clear vision that sinks in everybody’s psyche, it is impossible to achieve anything sustainable. The job of policymakers is to measure supply and demand in relevant sectors, then benchmark the projects with yardsticks aiming at excellence and more concretely devise and implement policies that allow a flow freed from visible and invisible obstacles.

Adopting a common-sense approach amidst overwhelming gibberish is understandably a challenge. Still, policymakers must try to detect the links in the pattern of interaction between every stakeholder. A strategy works when the action of one stakeholder does not undermine the action of another. Market players tend to respond rationally to incentives. Our long-term prosperity depends on whether the incentives inspire risk-taking or rent-seeking.

We continue to wallow in a vicious circle because our successive governments have been implementing most policies in a fragmented way that fails to foster any synergy. Ultimately, success is tributary of the quality of ideas and data collected locally and worldwide and arguably the one element most elusive to our main policymakers, acumen to contextualise them with an interdisciplinary and cross-cultural approach.

In order to cope with global capitalism, the laudable but hopelessly insufficient empathetic leadership of our Prime minister must also instil a no-excuses and get-it-done mindset, the mainstay of Jack Welch, the former revolutionary CEO of General Electric. What does it take to ignite the neurons of our policymakers?

Friday, March 25, 2011

La dépréciation de la roupie parasite Maurice

« La stabilité des prix n'est pas tout, mais sans la stabilité des prix tout se complique »
Otmar Emminger, ancien président de la Deutsche Bundesbank


Chaque année, dans le sillage de la présentation du budget, nous assistons
à une partie de lutte entre les représentants des employés, des employeurs et du gouvernement pour s'entendre sur un montant pour la révision des salaires. Ils se réunissaient au National Pay Council (NPC), avec un président indépendant qui aspirait à régler le différend avec la proposition d'un barème, après avoir évalué les points de vue de toutes les parties. Néanmoins, le mécanisme, aussi bien intentionné soit-il, a été incapable de répondre aux attentes. Il est très peu probable que le National Tripartite Forum ne puisse modifier grand chose. Pourquoi ce cycle à l'infini ?

D'une part, les syndicalistes affirment que la révision des salaires doit uniquement être concernée par la réparation de la perte du pouvoir d'achat. Du point de vue des employeurs, et du gouvernement aussi, la capacité des employeurs à payer l’augmentation et l'accroissement de la productivité doivent aussi être considérés. Officiellement, les trois paramètres - la compensation de l'érosion du pouvoir d'achat, la capacité à payer et la productivité - constituaient la base du mandat du NPC.

En termes pratiques, les paramètres, tous pertinents faut-il le souligner, ne peuvent être conciliés parce qu'ils reposent sur des hypothèses non seulement insuffisantes, mais trompeuses. Parmi lesquelles le taux d'inflation calculé par le Central Statistics Office est le plus crucial.
Le taux mesure les variations moyennes des prix d'un panier de biens et services qui lui-même est une représentation moyenne de la structure des dépenses du ménage moyen. Mais existe-t-il un ménage type? De surcroît avec la disparité criante qui caractérise le système salarial national.

Le poids des dépenses alimentaires et de l'électricité, par exemple, dans les dépenses mensuelles des ménages différents varie en fonction de leurs niveaux de revenu. Plus le revenu est bas, plus la charge est lourde, surtout quand il y a une envolée du prix de l'alimentation et du carburant sur le plan mondial. Les consommateurs mauriciens sont encore plus vulnérables car ils vivent dans un pays qui n'a pas réussi à s'engager dans un programme raisonnable de sécurité alimentaire et énergétique et doit presque entièrement dépendre sur des importations de plus en plus coûteuses - dans une large mesure la conséquence inévitable de la dépréciation endémique de la roupie.

Econoclasme

Dans une interview, Cader Sayed-Hossen, président de la Commission pour la démocratisation de l'économie, révèle comment, lors d'une réunion avec des représentants de la Bank of Mauritius (BoM), un magnat des affaires prônait la dépréciation de la roupie pour pallier la baisse des recettes du sucre, allant même jusqu’à suggérer un barème. Ironiquement, en scrutant le comportement de la roupie au cours des années, nous constatons que ce barème a déjà intégré le système. Certes avec une vigueur retrouvée
épisodique quand la BoM tient tête à l'instrumentalisation par des entreprises nocives et se laisse guidée par la raison.

Si leur lobby avait été aussi puissant, les employés n'auraient pas à se contenter d'un barème, celui validé par le gouvernement pour l’ajustement salarial, qui dans la plupart des cas atténue à peine l'impact négatif de l'inflation sur leur revenu. Il en est ainsi parce que les employés ont tendance à être compensés au strict minimum car le revenu ciblé comme base d’ajustement est extrêmement conservateur, pour ne pas dire irréaliste.

Lorsque les bénéficiaires de devises les plus nombrilistes fulminent sur la valeur internationale de la roupie, ils prétendent qu’une roupie « faible » est « bonne » pour l'économie mauricienne. Cette posture aussi cynique que paternaliste sur les effets bénéfiques d'une roupie dépréciée est fondée en partie sur l'espoir que la hausse des exportations de la production manufacturière augmentera l'emploi et stimulera l'expansion économique. Or, nous constatons à Maurice une évolution en dents de scie dans la création d'emplois et la croissance économique malgré la dépréciation persistante.

Bien que la relation intime entre le taux d'inflation et le taux de change dans une économie très ouverte comme Maurice ne saurait être contestée, la prétendue relation entre la dépréciation de la monnaie et la compétitivité réelle tire sa justification dans une vision étriquée plutôt que dans une compréhension intuitive de la situation. Comme la dépréciation s’infiltre dans le système, elle stimule un cercle vicieux. Tôt ou tard l'illusion d'un soulagement finit par se révéler qu’une autoflagellation.

Malaise mauricien

Le capital humain est le facteur déterminant dans la quête d’une hausse de la compétitivité. Hélas ! La lubie pour la dépréciation a sérieusement entamé le moral des citoyens. Que ce soit subtilement, lorsque le glissement est lent, ou sévèrement, lorsque le glissement est rapide. La productivité ne peut être créé par magie en récompensant seuls les citoyens les plus influents. La véritable richesse est générée lorsque le système est imprégné d’incitations primordiales au dynamisme de la grande majorité.

Pendant des décennies, les exportateurs ont eu la chance d'accès préférentiel aux marchés et une roupie faible. Pour certains d'entre eux, maintenant que l'ère de l'accès préférentiel s'estompe, il ne reste que le lobby de la dépréciation pour s'accrocher. Les mauvaises habitudes ont la vie dure. Lorsque les décideurs cèdent à leurs caprices, ils perdent aussi leur pouvoir dans l’élaboration des stratégies d’adaptation au capitalisme mondialisé. D'où le retard grandissant dans la logistique nationale, tels que les réseaux routiers, les installations portuaires et aéroportuaires, l'approvisionnement en eau et ainsi de suite. Rouillant ainsi dangereusement les courroies de transmission du système.

La BoM ne peut pas faire face à la complexité d'une économie seule.
Il n'est pas étonnant alors qu'elle soit coincée dans un rôle de pompier face à un
incendie de forêt. Le pays est à la croisée des chemins. Le moment est venu de se débarrasser de l'aberration de la dépréciation de la roupie, un cancer qui ronge le système. Conjointement avec la corruption, les cartels et la prime de risque élevée en raison de la prévisibilité faible, elle fausse les prix du marché et aigrit les relations industrielles. Contrairement aux idées reçues, elle n'est pas toujours propice à la consolidation des fondamentaux économiques, tels que les balances commerciales. Pire encore, elle les déstabilise, avec l'impact du prix du carburant par exemple.

Sans doute, la Federal Reserve, la Bank of England ou la Banque centrale européenne peuvent fournir
les principes directeurs à la BoM. Mais quand il s'agit de réduire au minimum le risque de volatilité de la roupie, Maurice doit adapter ses politiques à ses propres spécificités. Singapour et Hong Kong, deux des étoiles de la mondialisation avec des profils similaires à Maurice, devraient plutôt nous servir d’inspiration.

Nos
gouvernements successifs ont acquis une réputation de prêter attention à toutes sortes de lobbies, peu importe leur fondement, aussi longtemps qu'ils sont assez bruyants. En adoptant une telle attitude, les gouvernements gaspillent beaucoup d'énergie et de temps à gérer les distorsions qui en résultent, le mécontentement et leur effet domino au lieu de se concentrer sur les solutions aux problèmes urgents. Dans ces circonstances, les politiques ont tendance à avoir un effet boomerang.

Désintoxication

Les décideurs ne devraient pas perdre leurs marques face aux jérémiades émanant de certains bénéficiaires de devises. Il ne s'agit pas de dénigrer le profit, mais d'exposer la supercherie. Les décideurs ne doivent pas perdre de vue - premièrement, la profitabilité réelle qui, pour certains, n’ont rien à envier aux détaillants de produits de luxe en termes de pourcentage ; puis, le fait que les fabricants importent des ouvriers étrangers pleins d’entrain pour surmonter la démotivation des ouvriers locaux ; et enfin, plus centralement, la part élevée des intrants importés dans le processus de fabrication.

Dans un article de journal, Serge Seeneyen, directeur général de Soniawear, affirme que «lorsque la roupie s'apprécie, il appartient aux entreprises de prendre des initiatives pour atténuer son impact, réduire leurs coûts de fonctionnement et devenir plus efficaces. Nous allons traverser des moments difficiles, mais je reste optimiste. J'espère qu'à l'avenir, je vais rattraper les pertes d'aujourd'hui ». Rien d'autre qu’une expression typique de l'esprit d'entreprise.

Le signal que Maurice est prête pour la mondialisation viendra au moment où, à savoir, de telles déclarations positives remplacent les unes complaisantes et quand les syndicalistes sont prêts à lâcher des primes qui ne sont pas liées à la performance. C'est-à-dire quand conformément au ressenti de la majorité des entreprises et des citoyens, indépendamment de ce que le lissage statistique peut claironner, leurs efforts sont récompensés de manière équitable.

Une telle transformation ne peut être présidée ou sous-traitée. Elle peut seulement se produire à travers un leadership éclairé capable de créer la synergie nécessaire à une expansion économique non-inflationniste,
inclusive et durable.

Monday, January 17, 2011

Salaam, "gentillesse légendaire" ?

La lecture du cheminement de Maurice depuis son "indépendance" politique dépend certes des critères d'évaluation, mais aussi de l'expérience individuelle de chaque citoyen. D'un point de vue strictement matériel, l'impression d'ensemble tendrait à démontrer un "progrès" symbolisé, entre autres, par des maisons plus résistantes aux cyclones et mieux équipées, des antennes paraboliques, des “autoroutes”, des centres commerciaux. En déconstruisant ce "devlopman", une réalité nettement plus nuancée se dessine. La question fondamentale est : à quel prix ?

Dans le sillage du "miracle" des années 1980, le plein emploi, les revenus additionnels dans les ménages et une inflation relativement basse ont favorisé l'essor de revenus disponibles et une sophistication du train de vie. Les "besoins" ayant été plus accessibles, beaucoup de Mauriciens pouvaient ainsi se permettre de satisfaire leurs "désirs", quitte à s'endetter. Preuve que, même si elle a été éphémère, la confiance s'était installée. Et la complaisance avec. Or, c'est dans un tel cycle qu'une transformation structurelle s'avère moins pénible à mettre en place. Hélas !

Le fossé entre l'offre et la demande dans pratiquement tous les secteurs n'arrête pas de s'élargir depuis. Que ce soit en terme de quantité ou de qualité. Les inadéquations ont atteint un tel niveau qu'il devient légitime d'être inquiet. S'il y a une vertu qui semble être aux antipodes des caractéristiques de nos gouvernements successifs, sauf peut-être dans une moindre mesure le premier gouvernement après l'indépendance, c'est le planning.

Voici un exemple très évocateur de ce qui sépare la vision de l'hallucination : le troisième terminal opérationnel depuis peu à l'aéroport de Singapour était déjà inscrit dans le plan directeur de 1975. A Maurice, la "croissance à tout prix" a occulté la nécessité d'anticiper l'avenir et de s'adapter aux mutations globales. Pour justement entretenir cette obsession, au lieu de revoir complètement ses politiques publiques, Maurice s'est largement contentée de doper son expansion économique à travers la dépréciation de la roupie tout en bénéficiant d'accords préférentiels.

Au fur et à mesure que le pays s'éloigne de l'ère du "miracle" et des bienveillances des "pays amis", les Mauriciens, pour qui "besoins" et "désirs" sont devenus entre-temps indissociables, se retrouvent de plus en plus dans une situation où même pour assurer le minimum vital, ils doivent "tracer". Parce que la dépréciation persistante de la roupie, malgré quelques répits, ronge leur pouvoir d'achat, l'endettement les piège et le spectre du chômage guette. Bref pour bon nombre de Mauriciens, existence rime désormais avec survie.

Malheureusement, tout le monde n'a pas la même force de caractère pour s'en sortir. En effet, si certains, victimes d'une stigmatisation bien ancrée ou prisonniers d'un manque de formation et de qualifications, sont plus vulnérables et sombrent souvent dans des fléaux sociaux, d'autres sont obligés de cumuler deux ou plusieurs emplois pour essayer de joindre les deux bouts ou d'autres encore considèrent l'émigration comme seul espoir pour préserver un peu de dignité.

Aujourd'hui, c'est indéniable: l'attitude d'une bonne partie de nos ressources humaines peut frustrer même l'employeur le plus empathique. Est-ce parce que les Mauriciens ont été trop "assistés" et qu'ils sont devenus "paresseux" ? Pourquoi alors ces jeunes Mauriciens fraîchement débarqués au Canada, par exemple, manifestent autant d'enthousiasme ? L'économie de marché conditionne le citoyen à se comporter comme l'entrepreneur, il est plus motivé lorsqu'il anticipe un "retour sur investissement".

La morosité ambiante parasitera le système national tant que les distorsions au sein du mécanisme de redistribution de la richesse et de l'ascenseur de la mobilité sociale ne seront pas résolues. Dans ce contexte, ce dont Maurice n'a pas besoin, ce sont ces ruptures de forme à la sauce de ces bailleurs de fonds qui perpétuent notre dépendance et ébranlent les fondements mêmes du vivre ensemble. Surtout que simultanément le capitalisme de copinage et de rente, réfractaire aux activités productives et transmis par une corruption endémique, contribue à polariser dangereusement les ressources du pays, aliéner les citoyens et susciter une demande croissante pour les “gated communities”.

Serait-il aléatoire d'affirmer que si Maurice a accompli ce qu'elle a accompli, c'est moins à cause de ses gouvernements successifs, mais plus malgré eux ? Selon une enquête d'une organisation patronale, seulement 6% des sondés plébiscitaient les "réformes" post-2005 pourtant célébrées dans d'autres sphères comme des panacées. Parallèlement, un des "facilitateurs" attitrés des "booms" ou des "crises" à venir soutient qu'il ne faut surtout pas taxer davantage les projets sous Integrated Resort Scheme car ce serait " tuer la poule aux œufs d'or". Comme quoi, "réduire la bureaucratie" peut prendre l'allure d'un défilement de tapis rouge pour les membres d'un "club" adroitement ciblés.

Et ces "pauvres", qui ont le privilège d'un plaidoyer particulièrement cynique en leur faveur, ne correspondraient-ils pas en réalité aux 94% constitués des entreprises, et aux ménages par extension, exclus de ces réseaux et qui se contentent des miettes, et encore, des "fruits de la réforme" ? La sécurité alimentaire et énergétique, la préservation de l'environnement, l'épanouissement à travers une vie culturelle dynamique et des activités de loisirs accessibles à tous ne seraient alors que des fantasmes de doux rêveurs.

Le déclic viendra seulement après qu'une masse critique s'émancipe des vices légués probablement par l'héritage colonial et une éducation qui gratifie la mémorisation. La tyrannie des "experts" et des imposteurs se prolongera donc aussi longtemps que dureront la culture de révérence et le manque de distance critique qui débouchent sur des postures pathétiquement partisanes et binaires.

Pour freiner la dilapidation des fonds publics, les citoyens doivent d'abord intérioriser le fait que les gouvernements ne sont que les dépositaires de leur propre argent, avant de développer le réflexe d'en réclamer systématiquement une utilisation efficiente et transparente. Un autre réflexe qui demande à proliférer c'est l'exigence de "sanzman" non pas parce "qu'on ne sait pas ce que les étrangers vont penser de nous" mais parce que les gouvernements nous sont d'abord redevables.

Sans l'activisme des contribuables, des consommateurs et des (petits) actionnaires pour réclamer leurs droits sociaux et économiques, sans, en contrepartie, un leadership capable de rallier la grande majorité des Mauriciens autour d'un véritable projet de société, Maurice ne pourra jamais offrir à ses citoyens une qualité de vie proche de la Suisse, de la Norvège ou de la Nouvelle-Zélande.

Finalement, il importe peu que l'inspiration émane du Nord ou du Sud, de l'Ouest ou de l'Est, de la Droite ou de la Gauche. L'essentiel est qu'il y ait une culture de résultat, un pragmatisme néanmoins complètement dépouillé de bushisme ou de sarkozysme, mais qui "put people first" pour de vrai.

La clé de la prospérité à long terme de Maurice réside dans un système qui récompense équitablement l’effort, la créativité et l’intégrité.